Travel notes – Cambodia

I made my way to Cambodia from Bangkok, where I met a friend who came to SE Asia to spend her vacation with me. We took a flight in BKK and landed in Siem Reap 50 minutes later (Nok Air, USD55). It’s possible to do it by bus or train, you just need to be aware of the visa and border-crossing scams at the border. More about Poipet famous’ scams here. Because we spent more time in Bangkok than previously planned[i], the flight seemed a better option for us.

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Siem Reap is a lively city with its economy based on the tourism around Angkor Wat. It’s quite busy, but nothing compared to Bangkok. Despite being pretty touristy, it’s the #1 “must visit” place in Cambodia, and I’d add, in SE Asia. Lonely Planet features Angkor Wat as #1 travel destination, and most people go to Cambodia only because of the temples. That (temples, not LP) was also the main reason we wanted to visit Cambodia.

We spent 4 days there. First day was a rest day – to recover from all the walking around Bangkok and to plan our visit to the temples. The ticket is not cheap and there’s talk around town that it will increase significantly in 2017. In December 2016 it cost USD20/1day and USD40/3days. I don’t think 1 day is enough to see everything.

We visited most of the temples in Angkor complex + three others located 30-40km away from the city. We were speechless most of the time. Personally, I’m not sure if I found Bagan more impactful. The style is very different and I keep thinking whether it would change my impression if I had visited Angkor Wat first. I really don’t know. Still, there were moments where my jaw would literally drop.

Ta Phrom, for example, is magical. All those trees hugging the ruins in such a delicate way, as if they were put there at the same time. The silence… well, silence until the arrival of hordes of Chinese – IMPORTANT: get there as early as possible! And don’t stress too much about the Chinese. They do outnumber everyone else and stressing about their loudness, selfie-sticks, and lack of “simancol” won’t change the way they behave and will just ruin your day.

We chose to do the long circuit first (on our 2nd day) and leave the short circuit, which include Angkor Wat, for the following day. On the 3rd day we visit the Lady Temple, a tiny but extremely impressive building with incredible details everywhere you look. So delicate and so powerful at the same time.

Siem Reap is definitely more expensive than other places in the country. If you get there from outside the country, you might have an impression that things are pretty cheap. Hold your consuming impulses though and buy your scarfs in Battambang or Phnom Penh instead.

You can visit the temples by bycicle, motorbike, tuk tuk, car/van/bus, but we didn’t even consider the latter. It’s a great feeling to feel the wind in your face while moving from one temple to another – and it’s also a nice way to recharge and get ready for more walking around ruins.

We found a nice tuk tuk driver and decided to stick with him during our stay. It was great. He had a really good vibe. He was so nice that – our mistake – we didn’t realize he was adding things to what was agreed and would charge for it later. So, as a piece of advice, you don’t need to change drivers if you like the first one, but don’t forget to agree on the price before you leave for the day and ask him over and over again if what he’s suggesting is included in the previous agreement. I know, I know, very basic thing, won’t happen again (so I hope).

Food: we rediscovered the meaning of “fresh fruit juice” with creamy and incredibly tasty smoothies for USD1. *** avocado + passionfruit is an awesome combination! I also loved Nom Krok, a rice-coconut pancake (gluten-free!) that you find everywhere.

Before heading to Phnom Penh, Cambodia’s capital, we decided to visit Battambang. Capitol Tours sells tickets for USD4.5 if you buy at their office (~1km from the old market). Hotels sell it for USD6-8. Important: call to confirm pick up from your hotel if you buy the ticket directly with the company. They “forgot” us and we heard it was not the first time it happened. Luckily our host called them and thanks to the delayed departure we were still able to catch it.

Battambang is the 2nd largest city in Cambodia but it feels like a small town in the countryside. It was founded in the 11th century by the Khmer empire.

It was a nice surprise after busy Siem Reap and before even busier Phnom Penh. In Battambang we rented a bike and rode along the river. Every kid in town would wave to us and say hello. When passing in front of a school where kids were going home we almost caused an accident because they’d look at us instead of at the traffic!

“Hello, bye-bye” was our motto in Battambamg.

Food: Domlong An or Noum Domlong Barang. Delicious sweet potato cakes for only 500 riel (USD 0.12)

From Battambang we took a bus (USD5) to Phnom Penh, the capital of Cambodia, situated on the Mekong River bank.

It was the first time we were shocked with the traffic and amount of motorcycles (it was certainly an anticipation to Ho Chi Minh/Saigon in Vietnam, but that’s another post…). It was also the first time we hated the place where we stayed and maybe it influenced the way we visited the city. Yes, there were better options but they were also more expensive; we just stayed out for as long as we could so we’d fall sleep as soon as possible.

The Royal Palace (USD6.50 > price will increase to USD10 in January 2017) deserves a visit according to Livia. I didn’t go inside but she loved – and I trust her, so you should go 🙂

On our last day in Phnom Penh we rented a bike and drove to Choeung Ek (USD6), a killing field during the Khmer Rouge regime, in the 1970s. It’s a very disturbing place. I felt a peaceful atmosphere in the area but then, listening to the stories of atrocities that happened there… it’s so sad to realize what the human being is capable of. It was the first place in Cambodia where I witnessed total silence among visitors (including the Chinese!).

From Phnom Penh we bought a bus ticket with Mekong Express to Ho Chi Minh, in Vietnam, for USD12. The trip took us about 7 hours.

It was a short visit to Cambodia and I’m sure there are many other interesting things to do there. What we could notice is that people are extremely friendly, food is similar to Thai food in many ways, and the Khmer culture is present everywhere we visited. For next time we’d love to visit the mountains and the coast. One more thing for next time… I guess I’m never leaving SE Asia 😉

 

PS-You can pay pretty much everything in American Dollars throughout Cambodia.

 

 

 

 

 

[i] Because I had to get my visa to Vietnam and thought that it would be easier at the Vietnamese Embassy in BKK – oh, make laugh! First I tried in Yangon, Myanmar, and they wanted to charge USD70 for the visa. I knew it should be cheaper so I tried BKK… but no. They wanted to charge me USD61. I ended up getting my visa in Siem Reap, Cambodia, through an agency recommended by the guesthouse where we stayed. I paid USD41 and got the visa on the same day. I had no problems getting into Vietnam with it.

The monk who collects stamps  

The monk approached me at the U-Bein Bridge[i] near Mandalay. We chatted and he asked for a picture. We chatted a bit more.

He’s 64 years old. He’s been a monk for 11 years. Widower for 16. He has a son and a daughter, and three grandchildren. He was imprisoned for 5 years for protesting against the military government in mid-2000’s.

He is a teacher at the local monastery and practises vipassana meditation daily. He wakes up at 6am and goes to bed at 11pm. Every day he watches the sunset from the bridge. His English is impressive; he learned the language in his childhood when he studied in a Christian school.

He believes the country is better with the new government and will only improve. I checked if I could ask more political questions and despite saying “sure” he was pretty monosyllabic in his responses about the conflicts going on in Rakhine (Muslims) and Kachin (Christians). I then changed the subject.

Most important: he collects stamps! He gave me his address in the hope I’ll send him (mom!) some stamps from my country. In case anyone else wants to mail him stamps, send me a message and I’m happy to share his contact information.

Living and traveling in the Americas and Europe never really exposed me to what “being the different one” is. In Myanmar, although you find quite a bit of western tourists, I was the different one in many places I visited.

While I stared at the local traces and beauties, people stared back at me with curiosity. When I smiled back they returned an even wider smile.

Most people who approached me asked where I’m from. They tried to guess but never mentioned a developing country; only when I played my “Football card” they’d say Brazil, followed by “Neymar!” And then they’d look confused, check my skin color, think of Neymar again, and continue saying “I thought Brazilians had darker skin.” Well, apparently not and in fact we can have all skin colors and facial features.

A couple of times people asked if they could take pictures with me, to what I always answered yes, and then asked if I could take a picture with my own camera. I’d say it’s a mutual exchange of admiration and curiosity 🙂

 

As incertezas do mundo

Ou seria: um mundo de incertezas? Porque do jeito que a coisa anda, não dá mais para saber o que vai ser daqui pra frente; e não importa se você está no Brasil, nos EUA, ou aqui no sudeste asiático.

Há dois meses eu estava entrando num avião com destino à Ásia, sem saber ao certo qual seria meu itinerário ou quanto tempo eu ficaria.

No começo de novembro eu cheguei em Myanmar (Birmânia), ansiosa para viajar por esse país tão fascinante.

Dois dias depois que cheguei em Myanmar, teve eleição para presidente dos EUA.

No dia seguinte à eleição, toda a minha empolgação por estar num país tão exótico cedeu lugar ao silêncio e a descrença. Eu fiquei muda por horas enquanto seguia o resultado da votação que acabou elegendo Donald Trump.

Eu sei que ninguém mais aguenta ler sobre o Trump. Eu escrevi um pouquinho mais sobre isso na versão em inglês desse post, e para quem quiser saber o que eu acho (em inglês) é só clicar aqui e ler a primeira parte do texto.

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Para além das incertezas que rodeiam os EUA e o mundo como um todo, minha vinda para Myanmar me apresentou um país que também se encontra num momento de indefinições.

Myanmar é um país numa encruzilhada. Não acho que existe descrição melhor. É um país com imenso potencial de desenvolvimento econômico, social e político, que patina ao lidar com décadas de governo militar e com uma democracia frágil e que ainda engatinha de tão nova que é.

Durante as 4 semanas que passei no país, eu visitei as animadas e barulhentas Yangon e Mandalay; a capital do estado de Kachin, Myitkyina; fiz o trekking the Kalaw para Inle Lake; fui até a maravilhosa e mágica Bagan; e visitei a cidade onde morou o escritor inglês George Orwell, Mawlamyine.

Eu não segui um roteiro muito lógico… Acabei me planejando conforme a disponibilidade e agenda dos amigos que estão por aqui. Afinal de contas, não é muito mais legal poder visitar a região com um amigo que é local? Ou ir a um casamento tradicional, para o qual a sua amiga foi convidada? Assim, dessa vez eu preferi ir onde as pessoas estavam, mesmo que isso significasse longas distâncias e muitas horas me locomovendo de um lugar a outro.

Esse meu planejamento sem lógica também contribuiu para aumentar o número de lugares a visitar na próxima vez que eu vier ao país: Putao, ao norte, olhando para a parte leste dos Himalaias; Sittwe, no estado de Rakhine, onde conflitos étnicos/religiosos têm acontecido frequentemente; Naypidaw, a capital fantasma do país – será uma Brasília do século XXI?; Dawei ao sul e as áreas de fronteira com a Tailândia.

Myanmar é, sem dúvida, um país para visitar. Está mudando e mudando rápido. Espero que mude para melhor, apesar de algumas pessoas com quem conversei não estarem tão otimistas.

As pessoas são elegantes e lindas em suas longas saias chamadas longyi. Eu amo, AMO homens usando longyis. Eles ficam tão charmosos! E as mulheres sempre elegantes combinando as cores das saias e das camisas; as roupas sempre ajustadas ao corpo, feitas sob medida. Eu não me lembro de ver gente obesa, mesmo com uma comida tão oleosa. Me disseram que óleo é sinal de riqueza na cultura local. Minha barriga reclamou um pouco… mas ainda assim não vi obesidade.

A paisagem me lembra muito o Brasil. O trajeto entre Mandalay e Bagan, e Bagan e Yangon, me transportou para o cerrado e suas veredas. Cidades como Yangon, Mandalay e Myitkyina me lembraram de cidades do norte e nordeste como Manaus, Belém e Fortaleza. Cachorros de rua, falta de calçada para pedestres, motoristas que aceleram ao invés de brecar quando notam que você está tentando atravessar a rua; pequenas coisas que me levaram de volta ao meu país natal.

As pessoas também têm algo de “brasileiras”; são super hospitaleiras e muito simpáticas com estrangeiros. Quando não são muito tímidas elas retornam o meu “mingalabar” – “oi” em Myanmar – e até puxam um papo e pedem para tirar uma foto comigo. Elas sempre se oferecem para ajudar quando eu pareço perdida, e isso fez com que eu encaresse meu próprio preconceito e bagagem pessoal, pois fico achando que vão me passar a perna, cobrar mais que o devido, ou me mandar para o lugar errado. Mas daí me lembro que aqui é Myanmar. Relaxo e saio rindo de mim mesma.

Algumas breves anotações de viagem (sorry, por enquanto apenas em inglês) sobre os lugares que visitei estão aqui.

O que eu vi e ouvi durante a minha estada em Myanmar só corroborou com a minha ideia inicial de que este é sim um país fascinante. Há ainda muitas áreas proibidas para estrangeiros por causa dos conflitos entre o exército (ligado ao governo, mas independente do poder executivo) e grupos armados e minorias étnicas. Atualmente, um dos conflitos de maior repercussão internacional acontece em Rakhine e envolve a minoria muçulmana.

Ao mesmo tempo que eu tenho um olhar do tipo “uau”, de curiosidade e excitação pelo simples fato de estar aqui, eu também carrego comigo a inquietação, intuição e olhar crítico de geógrafa. Não consigo parar de pensar que apesar de lindo esse é um país onde há muita tensão no ar e muita incerteza com relação ao futuro.

Nesse momento, com o que acontece em Rakhine, a incerteza é um tanto óbvia: como o governo democraticamente eleito em 2015 vai lidar com os conflitos atuais? Porque Aung Sang Suu Kyi, que ganhou o Prêmio Nobel da Paz, não se posiciona sobre esses conflitos?

Há também incertezas menos óbvias: será que as políticas postas em prática estão de fato contribuindo para um desenvolvimento efetivo e para a formação de uma sociedade justa e inclusiva?

Menos óbvio ainda, o que está por trás da forma com que o governo e o exército têm ocupado os territórios e, assim, expressado seu poder sobre ele?

No norte, no estado de Kachin, por exemplo, há um acampamento com famílias do sul do país. Elas foram levadas para lá pelo governo para trabalharem na instalação e manutenção de postes e linhas de transmissão de energia. Minha primeira pergunta foi “porque não contratar mão de obra local?”, “Boa pergunta!” respondeu meu tradutor. Para ele há uma estratégia “não-oficial” de colonização e ocupação de regiões como Kachin – onde 98% da população é Cristã. Vale lembrar que Myanmar é um país budista, e esses trabalhadores vindos do sul são todos budistas.

Numa outra ocasião, meu guia fez um comentário sobre “a necessidade de construir prédios cristãos no topo dos morros, porque os budistas estão se apropriando de todos os morros da região e construindo pagodas (templos) em todos eles.” Para uma geógrafa como eu isso é fascinante. É um claro exemplo de como o poder se expressa sobre o território. Eu tenho total consciência de que meu conhecimento sobre as dinâmicas e complexidades que envolvem política, religião e minorias étnicas em Myanmar ainda é bem pequeno, mas devo confessar que depois de ouvir esse comentário – que veio de uma forma tão natural e despretensiosa – eu passei a olhar a presença budista de uma forma diferente, com um pouco mais de desconfiança, até mesmo mais do que eu gostaria.

Essa inquietação e desconforto só fez aumentar minha vontade de aprender mais e mais sobre esse país, e de seguir de forma mais próxima como as atuais incertezas vão se desenrolar e impactar o desenvolvimento econômico, político e social. O processo pelo qual o país está passando me lembra muito o período pós-governos militares na América Latina. Vai ser interessante voltar para Myanmar daqui há alguns anos e ver qual o caminho que o país tomou.

 

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